Jens Elze

The Picaresque: Literatures of Precarity/Precarious Literatures

Alumnus der FSGS

Jens Elze: geboren 1980 in Köthen; von 2001 bis 2008 Studium der Anglistik/Amerikanistik, Allgemeinen und Vergleichenden Literaturwissenschaften und Spanischen Philologie an der Universität Potsdam, der Freien Universität Berlin und der Georgia State University (Thema der Masterarbeit: Picaresque Structures/Postcolonial Strategies); von Februar bis April 2009 visiting academic an der University of Cape Town; ab dem Sommersemester 2009 bis 2012 Lehrbeauftragter am Institut für Englische Philologie der Freien Universität Berlin; 2012 Abschluss der Promotion im Fach Englische Philologie an der Friedrich Schlegel Graduiertenschule mit einer Arbeit zum Thema The Picaresque: Literatures of Precarity/Precarious Literatures, danach Wechsel an die Georg-August Universität Göttingen.


Jens Elze, born 1980 in Köthen, studied English, Comparative Literature and Spanish Philology at the University of Potsdam, Georgia State University and the Free University Berlin from 2001 to 2008. In 2009 he has been a visiting academic at the University of Cape Town (funded by the Center for International Cooperation of the Free University) and from 2009 to 2012 he was a Junior Lecturer at the English Department aswell as a doctoral student at the Friedrich Schlegel Graduate School for Literary Studies of the Free University of Berlin. In 2012 he received his PhD in English Literatures and moved to Göttingen.

Ziel des Dissertationsprojekts war die systematische Historisierung pikaresker Literaturen in prekären Entstehungsmomenten. Diese Entstehungsmomente korrespondieren wirtschaftshistorisch (und –epistemologisch) mit hochspekulativen Phasen der finanziellen Expansion, in denen die Generierung von Kapital „sich von seinen materiellen Einschränkungen befreit“ (Baucom) und Geld primär in sich selbst und nicht mehr in materielle Produktivität und die dazugehörige sichere Massenbeschäftigung investiert wird. Somit herrscht eine zunehmende materielle und existentielle Unsicherheit und Unvorhersehbarkeit und die lineare Biographie, welche bildungsromanartig einen relativ klaren, und nicht selten als beengend wahrgenommenen, klaren Lebensweg bestehend aus Bildung, Ausbildung, Beruf vorzeichnete, wird nun zunehmend prekär. Langfristige Lebensplanungen, oder „strategies“, werden durch kurzfristigere, spontanere „tactics“ ersetzt (De Certeau 1984: xiv). In diesen Entstehungsmomenten wird der pikareske Roman zur dominanten Form der fiktionalen Autobiographie, denn anders als im Bildungsroman oder der humanistischen Autobiographie problematisiert er die konsistente und bewusste Entwicklung des Helden durch soziale und geographische Mobilität. Vielmehr, durchläuft der Protagonist ein Territorium und verschiedenste Professionen ohne nennenswerten Reife-, Lern- oder Entwicklungsprozess und seine meist übertriebene Mobilität hypertrophiert die frühneuzeitlichen anthropozentrischen „Errungenschaften“ sozialer und geographischer Mobilität. Daher ist der pikareske Roman, in Opposition zum Bildungsroman, eher vom kontingenten Mäandern durch den Raum als von der konsistenten Entwicklung durch die Zeit geprägt und muss somit als hochgradig prekäre Form gelten. Die in der Dissertation exemplarisch untersuchten Texte reflektieren ihre prekären Entstehungsmomente aber nicht nur auf einer stofflich-motivischen Ebene, sondern inszenieren sich selbst, z.B. durch starke Episodenhaftigkeit, Nichtentwicklung und eine brüchige narrative Kontrolle der dramatisierten Ich-Erzähler, performativ als prekäre Konstrukte und werden somit zu Instanzen dessen, was sie thematisieren.


My dissertation aims at a systematic historicisation of picaresque literatures in precarious moments of production. Precarity, which I consider the picaresque novel’s primary condition of possibility is inarguably a feature of moments of transition and insecurity, in which old orders and epistemologies are challenged and new ones are not yet fully implemented and internalized. These transitions cannot sufficiently be described by relying exclusively on theories of social and epistemological change, without taking into account economic history.  I will argue, that these phases of transition were not marked by “commoditocentrism”, where “money capital ‘sets in motion’ an increasing mass of commodities” (Arrighi 2006), but were quite contrary: “moments in which capital seems to turn its back entirely on the thingly world, sets itself free from the material constraints of production and distribution, and revels in its pure capacity to breed money from money” (Baucom 2007: 27).  By disconnecting the generation of capital from investments into material productive processes and the accompanying secure reliable mass-employment, these hyperspeculative economic configurations create wide-scale material and existential precarity. Biographies that are lived before the backdrop of such insecurities lose their biographical predictability and are no longer concerned with a Bildungsroman-like maturation, development and conscious self-fashioning, often precisely forming an attempt to break-out of and challenge these biographical predictabilities, but with mere survival and a picaresque breaking-in – via mimicry, mobility and adaptation – to structures that provide security and predictability. Consequently, long term “strategies” for designing a life are now replaced by short term “tactics” for survival (De Certeau xiv).  The unavoidable mobility accompanying such unsteady “tactical” affiliations is unlike therite du passage in the Bildungsroman not a self-willed movement instrumental for eventually achieving maturity and development over time. Instead the movements become non-directional, repetitive and ateleological, replacing the idea of a consistent development in time with a contingent meandering through space. Therefore, in such moments of precarity, the liminal, ateleological and precarious picaresque tale (re)emerges as the dominant form of fictional autobiography.

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